Neil Young
Re-ac-tor
/reprise; 1981/

Released October 1981 by Reprise, ‘Reactor’ is one of those few begrimed secrets still hidden away in Neil Young’s winding discography. Spontaneously scorned by reviewers who did not know what to do with so much wanton violence, ignored by an audience that expected its usual lively country dose, this nearly damned album which has never been  released again on cd must be reappraised immediately and for good now about twenty-five years after its original release.

It is indeed very comforting to know that ‘Freedom’ (and its epic anthems vaguely dealing with social problems) and ‘Sleep With Angels’ (and its weak songs and exasperating sound) die-hard fans cannot listen to this surly album without having a grin of disdain, that they have nothing but contempt for the lyrics’ absurdity and the claustrophobic production. This ultimate masterpiece of impropriety comes then in handy.
Once the vinyl laid on the turntable, there is nothing left to say. The guitar sound is rife with violence, the rhythmic section is on tenterhooks, the album is an absurd firebrand which helps to forget its predecessor’s roaming (‘Hawks & Doves’).

The sleeve and its somehow syncopated typography conveys bare violence (a black background is slashed with a red triangle), the proto-nuclear title verges on bad taste until you read this quote from the Bible*** written on the back. Everything here carries marks of flat out purgation. Confining The Crazy Horse in his San Mateo ranch, Neil Young who was completely lost because of a series of family tragedies and was changed into a carnivorous Reagan follower, delivers a dry, violent rock, relieved of any complexes, interspersing stupid and pervert anthems with obscure statements and real anxieties to finally result in an incredible brutality.

With the help of a great many approximate handclaps and never-ending pounding cowbells, The Crazy Horse shakes itself, makes the guitars grind, Neil Young performs nervous solos bordering on cerebral rupture, pledges faithfulness to his jeep challenging Japanese invasion (‘Motor City’), thinks he’s a train (‘Southern Pacific’), claims during 10 minutes and 3 chords that he wants some steak (‘T-Bone’). The back-voices are oddly performed, high-sounding synths and Les Paul shouting hover a threatening shadow over the album. A gruesome shiver runs through the whole album and the farce turns out to be a tragedy.

Indeed, Reactor contains what is certainly one of the most beautiful numbers of the Canadian song writer. Driven by martial drums, shaken by riffs played with the energy of a condemned man, tore up by synthetic explosions, ‘Shots’ is one of the longest existential stampede dealing with human hearts’ drying, unsatisfied women forsaken in their living room, children crushed by their father’s strength, howling machines and lonely nighthawks…  a fairly good excuse for his steady quest for bootleggers.

***« Deus, dona mihi serenitatem accipere res quae non possum mutare, fortitudinem mutare res quae possum, atque sapientam differentiam cognoscere », which means: “God, grant me the serenity to accept the things I can not change, the strength to change what I can and the wisdom to know the difference”. 


-Unempoyed Fred, translated by SEB WOOd


--in french/en français :

Sorti en octobre 1981 chez Reprise, "Reactor" fait partie de ces quelques secrets noirs toujours cachés dans les méandres de la discographie de Neil Young. Spontanément méprisé par la critique, qui ne savait pas quoi faire de tant de brutalité gratuite, boudé par un public qui attendait sa dose de country chatoyante, cet album presque maudit, jamais réédité en CD, doit faire l'objet, près de vingt-cinq ans après sa parution, d'une réévaluation immédiate et définitive.

Que les fans absolus de "Freedom" (et de ses hymnes épiques aux préoccupations très vaguement sociales) et de "Sleep With Angels" (aux compositions faiblardes et au son horripilant) ne puissent écouter cet album revêche sans un sourire de dédain est déjà en soit un fait rassurant. Qu'ils en méprisent l'absurdité des textes et la production claustrophobique et voilà qu'on tient un petit chef-d'œuvre d’íncorrection.

Une fois le vinyle posé sur la platine, l'affaire est entendue. Le son des guitares est effrayant de violence, la rythmique trempée dans la braise, le disque un brûlot absurde qui fait oublier les errances du précédent album "Hawks And Doves".

Typographie syncopée, pochette d'un minimalisme violent (un triangle rouge lacérant un fond noir), titre proto-nucléaire frisant le mauvais goût, jusqu'à cette citation*** tirée de la bible inscrite au revers, tout porte ici les stigmates de la purgation à bride abattue. Séquestrant le Crazy Horse dans son ranch de San Mateo, Neil Young, totalement déboussolé par une série de tragédies familiales, muté en carnivore reaganien, délivre un rock sec et violent, débarrassé de tout complexe, mêlant dans une sauvagerie inouïe hymnes crétins et pervers, déclarations absconses et inquiétudes réelles.

A grand renfort de handclaps approximatifs et de cowbell martelée jusqu'à plus soif, le Crazy Horse s'ébroue, fait grincer les guitares, Neil Young se lance dans des soli nerveux à la limite de la rupture cérébrale, chante la fidélité à sa Jeep face à l'invasion des japonaises (Motor City), se prend pour un train (Southern Pacific), réclame sur dix minutes et trois accords qu'il veut du steak (T-Bone). Chœurs mal fagotés, synthés rougeoyants et gémissements de Les Paul font planer une ombre menaçante - un frisson morbide parcourt tout le disque et la farce tourne à la tragédie.

Car "Reactor" contient ce qui est certainement l'une des plus belles chansons du canadien. Portée par une batterie martiale, secouée de riffs joués avec l'énergie d'un condamné à mort, lacérée d'explosions synthétiques, Shots est une longue chevauchée existentielle sur la désertification des cœurs humains. Femmes insatisfaites oubliées dans leurs salons, enfants écrasés par la force des pères, machines hurlantes et solitudes nocturnes… De quoi justifier une quête assidue auprès des bootleggers.

*** « Deus, dona mihi serenitatem accipere res quae non possum mutare, fortitudinem mutare res quae possum, atque sapientam differentiam cognoscere » soit pour les non-latinistes : « Dieu, donne-moi la sagesse d’accepter les choses que je ne peux changer, la force de changer les choses qui peuvent l’être, et le savoir nécessaire à leur distinction ».

-Unemployed Fred  

/apr 1st 2003/